domingo, 21 de julio de 2013

Siglo XX - Margaret Newton


      Breve Biografía de  
          Margaret Newton     
                 
Margaret Newton nació en 1887 en Montreal, Quebec, Canadá.   Científica canadiense, pionera en la investigación agrícola. 

Luego de obtener su título de maestra, impartió clases durante unos años en Quebec, hasta que en 1914 solicitó el ingreso a Macdonald College de la Universidad de McGill, en Montreal, para estudiar agricultura. Aunque era una excelente alumna, tras muchas negativas, finalmente fue aceptada como alumna. Margaret sufrió los prejuicios de la época, ya que el uso de los laboratorios no estaban permitidos a las estudiantes mujeres. 

Con el apoyo de su primer mentor, el micólogo (=estudioso de los hongos) W.P. Fraser de la Universidad Macdonald logró usar el laboratorio en las horas de la noche. En 1917 al viajar el profesor Fraser, Margaret quedó a cargo del laboratorio y de las investigaciones de los cereales. Su capacidad e interés se centró en la investigación sobre cereales royas de las plantas, lo que la llevó a estudiar fitopatología. Las royas son hongos parásitos que afectan a algunos cereales y les producen enfermedades. En 1918 se graduó en Ciencias de la Agricultura y más tarde hizo una Maestría. 

En los años 1916, 1919 y 1921 hubo en Canadá grandes epidemias de la roya del tallo del trigo, por lo que  fue motivo  de  preocupación para los agricultores, ya que gran número de personas dependían del trigo para su subsistencia. Las plantas infectadas producen  menos semillas y si la  infección es severa pueden llegar a morir. El control de esta enfermedad  en los cereales, era importante, pues había destruido casi 30 millones de toneladas de trigo al año en el oeste de Canadá. 

Con gran decisión  y entusiasmo, Margaret trabajó en el primer estudio científico de la roya del trigo en Canadá. Sus meticulosas investigaciones, demostraron distintas clases de roya y su ciclo vital complejo. Siguió estudiando y se graduó en la Universidad de Minnesota, Estados Unidos, obteniendo su doctorado en Ciencias Agrícolas en 1922, siendo la primera mujer canadiense en obtener dicho título. 

En 1925 se trasladó a la provincia de Manitoba, al oeste de Canadá, cuya principal fuente de ingresos, era el cultivo de trigo. Margaret se incorporó al Laboratorio de Investigaciones de Dominio Rust, ubicado en la Universidad de Manitoba, en Winnipeg, la capital de la provincia. Patóloga de plantas, es decir, experta en enfermedades de las plantas, Margaret ha escrito numerosos artículos científicos sobre hongos de la roya y colaboró en la revista Fitopatología. Con sus investigaciones ha contribuido al cultivo de granos resistentes a la roya. 

Científica de renombre mundial, Margaret representó a Canadá en varios congresos científicos internacionales tanto en Estados Unidos como en Europa. Viajó a Rusia en 1933 a visitar al notable botánico y genetista Nikolai Vavílov (1887-1943), y colaboró con los científicos rusos, presentando nuevos métodos para trabajar con los hongos de los cereales.

A lo largo de sus 25 años de carrera, ha recibido reconocimiento y varios premios: Miembro de la Royal Society de Canadá desde 1942, la Medalla Flavelle de la Royal Society (1948), el Premio Trayectoria en 1956 de la Universidad de Minnesota, entre otros. 

Debido a las largas exposiciones al moho y a las esporas que se diseminaban por el viento, Margaret tuvo problemas respiratorios, por lo que tuvo que retirarse de las investigaciones, en 1945. En la actualidad los investigadores usan máscaras de filtración para protegerse. 

Tras su retiro, vivió en Victoria, en Columbia Británica, sobre el Océano Pacífico. En 1950 viajó al Congreso Internacional de Botánica en Suecia y siguió activa participando en organizaciones sociales. 

Margaret Newton murió en Victoria, en 1971. Desde 1991 está en el Salón de la Fama de la Ciencia, en Otawa, Ontario, Canadá.

Fuentes y Bibliografia

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